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Hagel visita obra humanitaria en Guatemala

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Por ROBERT BURNS | April 25, 2014 10:44 PM EST | AP


LOS LIMONES, Guatemala (AP) — El secretario de Defensa estadounidense Chuck Hagel observó personalmente el viernes el trabajo humanitario de las fuerzas armadas estadounidenses en Guatemala y lamentó el fallecimiento de un soldado al que le cayó la rama de un árbol.

Objeto de curiosidad para aldeanos de un área montañosa no acostumbrados a recibir visitantes de Washington, Hagel recorrió una clínica de salud y un sitio de construcción donde soldados norteamericanos están usando materiales prefabricados para erigir una nueva ala de una diminuta escuela.

Los soldados, entre ellos miembros de la Guardia Nacional de Missouri, participan en un ejercicio en Guatemala llamado Beyond the Horizons (Más allá de los horizontes). Los ejercicios dan a las tropas experiencia para relacionarse con poblaciones civiles y aplicar conocimientos de ingeniería, medicina, construcción e idiomas en formas que alientan la buena voluntad.

Se percibía un aire de orgullo entre los estadounidenses por la labor que realizan, atemperado por el dolor. Apenas tres días antes, el soldado Hernando Beltrán hijo, de 24 años, murió al ser golpeado por una rama que se desprendió de un árbol a unos pocos metros de la escuela.

Con el árbol dañado como trasfondo, Hagel le habló a un pequeño grupo de soldados. Les agradeció su trabajo, que dijo está ayudando a construir "un mundo mejor".

No mencionó a Beltrán por su nombre, pero expresó pena "por lo sucedido aquí", y añadió: "Nuestras oraciones y pensamientos están con las familias de los que resultaron heridos, y sé que es difícil cuando perdemos a uno de los nuestros".

El presidente guatemalteco Otto Fernando Pérez Molina, que acompañó a Hagel en un helicóptero al remoto lugar, también le agradeció a los estadounidenses por su trabajo y lamentó profundamente el accidente.

"Lo sentimos mucho", dijo.

Más tarde, en el vuelo de regreso a Washington, Hagel le dijo a los reporteros que le habían informado que la rama pudo haberse desprendido a causa de las reverberaciones de un helicóptero cuando las tropas transportaban suministros para la construcción de la escuela. Dijo que el asunto está siendo investigado para determinar la causa y si podía haberse evitado.

Soldados en el sitio dijeron que las condiciones meteorológicas no fueron un factor en el accidente.

"Uno trata de minimizar esos accidentes en toda forma posible, pero esas cosas suceden", dijo Hagel en el avión. "Todo el mundo está impactado, entristecido, pero hay que seguir adelante".

Cuando anunció la muerte de Beltrán, el ejército dijo que éste era un operador radial asignado al 56to Batallón de Señales en Fort Sam Houston, Texas, y que se enlistó en diciembre del 2009.

Otras tres personas resultaron heridas por la rama desprendida. Hagel dijo que entre ellas está un coronel que sirve como agregado militar en la embajada estadounidense en Guatemala.

Al reflexionar sobre el valor de esas misiones humanitarias, que reciben poca atención fuera del país donde son realizadas, el secretario de Defensa indicó que desde hace tiempo Estados Unidos ha tratado de usar a sus militares como fuerza para promover el bien más allá de sus fronteras.