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Norcorea: Desconcierta detención de estadounidense

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Por FOSTER KLUG | November 22, 2013 06:18 AM EST | AP


SEUL, Corea del Sur (AP) — Merrill Newman no se ajusta al patrón del resto de los estadounidenses detenidos por Corea del Norte en años recientes.

Según dicen, no era misionero ni periodista. No cuenta con una aparente agenda política o religiosa en relación con el gobierno de Kim Jong Un. Visitó Corea del Norte como un turista curioso, según su hijo, ansioso por restablecer contacto con el país donde fue soldado de infantería durante la Guerra de Corea hace más de medio siglo.

El misterio, entonces, sobre las razones por las que Pyongyang ha retenido a este hombre de 85 años durante un mes luego de sacarlo de un avión al final de un viaje de nueve días, ha desconcertado a los amigos y familiares de Newman —así como a los analistas que estudian a Corea del Norte. Los gobiernos estadounidense y norcoreano no han ayudado a aclarar las dudas porque hasta ahora no han ofrecido detalles.

"Me parece muy extraño", dijo Robert Kelly, analista político de la Universidad Nacional en Pusán, Corea del Sur, que ha viajado como turista a Corea del Norte, sobre la detención de Newman. "No veo ninguna de las señales usuales, como una actividad misionera o una abierta violación a la ley, que lleve a la detención".

El turismo ha comenzado a aumentar en Corea del Norte, a pesar de las advertencias del Departamento de Estado norteamericano, más recientemente esta semana, sobre el riesgo de las detenciones arbitrarias. Numerosas personas viajan todos los años a Corea del Norte como parte de esfuerzos humanitarios o para tratar de encontrar a familiares perdidos, u observar una sociedad cerrada.

Newman ha sido descrito como un viajero inveterado, un ejecutivo de finanzas de California retirado desde hace mucho tiempo. Su hijo, Jeffrey Newman, dijo que su padre quería regresar al país donde pasó tres años durante la Guerra de Corea.

Los estadounidenses han comenzado a viajar en número cada vez mayores a Corea del Norte en los últimos dos años, dijo Jenny Town, subdirector del Instituto Estados Unidos-Corea del Sur de la Escuela de Estudios Internacionales Avanzados de la Universidad Johns Hopkins.

Pero lo hacen a sabiendas de que es necesario tener cautela en un país donde a los extranjeros los ven con sospechas. Kelly dijo que a los grupos de turistas se les advierte "que no digan nada tonto, que no hagan bromas políticas, critiquen la ideología, ni otras cosas".

Es posible que Corea del Norte trate de usar a Newman como una peón diplomático en un enfrentamiento nuclear interminable con Washington, algo que analistas dicen que Pyongyang ha hecho antes con estadounidenses detenidos. Varios han sido liberados tras visitas de norteamericanos destacados al país, como los ex presidentes Billy Carter y Bill Clinton.

No está claro qué llevó a la detención el 26 de octubre. Su hijo, Jeffrey Newman, dijo que se enteró por boca de Bob Hamrdla, el compañero de viaje de Newman, a quien le permitieron regresar a Estados Unidos, que antes que el hombre fuera detenido tuvo una discusión "difícil" con funcionarios norcoreanos sobre sus experiencias en la guerra entre 1950 y 1953 entre fuerzas de Naciones Unidas lideradas por Estados Unidos y Corea del Norte y China.

Otro estadounidense veterano de la Guerra de Corea llamado Merrill Newman recibió la medalla Estrella de Plata en 1952 por liderar su pelotón en varios ataques que infligieron fuertes bajas a los soldados norcoreanos, según la publicación Military Times

Pero Jeffrey Newman ha dicho a los reporteros que no hay señal alguna de que las autoridades han confundido a su padre con el otro Merrill Newman, que tiene 84 años y vive en Oregon.